La pauvreté, on l'a souvent dit, est la pire forme de pollution. Mais la pollution aggrave à son tour la pauvreté. Ce sont presque toujours les pauvres qui paient le tribut le plus lourd dans les pays développés et en développement. Et en provoquant maladies et mort, elle réduit encore des revenus déjà faibles.

La pollution fait de nombreuses victimes dans les pays en développement. Jusqu'à trois millions de personnes, des enfants pour la plupart, meurent chaque année parce qu'ils boivent de l'eau contaminée par les égouts. 1,8 million d'autres personnes - surtout des femmes et des enfants - meurent pour avoir respiré des émanations toxiques de bois et de fumier qu'ils ont fait brûler dans leurs cheminées ouvertes : plus de 3 milliards de personnes - la moitié de la population mondiale - utilisent ces combustibles.

Ce sont les deux causes majeures des décès dus à la pollution dans le monde. Mais dans les deux cas, la pauvreté en est la cause véritable, car les pauvres ne peuvent pas avoir d'eau propre ni de sources d'énergie modernes.

De la même façon, le plomb des gaz d'échappement des voitures endommage le cerveau des enfants pauvres vivant en bordure de routes dans les pays en développement. Le dommage est d'autant plus grand que la malnutrition a aussi freiné leur développement mental.

 

Et ce sont les ouvriers agricoles pauvres, sans formation ni vêtements de protection - et souvent incapables même de lire de simples instructions - qui sont les principales victimes de la pollution par les pesticides. Vingt-cinq millions d'entre eux sont empoisonnés chaque année ; des centaines de milliers en meurent.

Même dans des pays relativement riches, ce sont les pauvres qui courent les plus grands risques. En Grande-Bretagne, 662 usines polluantes se trouvent dans des zones où les revenus moyens par ménage sont inférieurs à 30 000 dollars par an - mais six seulement dans celles où les revenus dépassent 60 000 dollars. Aux États-Unis, trois Afro-américains et Latino-américains sur cinq vivent à proximité de décharges de déchets toxiques abandonnées. À Los Angeles, vous avez deux fois plus de chances de respirer de l'air sérieusement pollué si vous êtes noir que si vous êtes blanc.

Et bien qu'il menace chacun d'entre nous, le réchauffement de la planète commencera par frapper les pauvres le plus durement : de vastes étendues de terres basses dans des pays comme le Bangladesh seront inondées quand le niveau de la mer s'élèvera et la sécheresse s'étendra sur une grande partie des pays en développement.

 
      photo : H. Schwarzbach/PNUE/Still Pictures  
  photo : H. Johnston/PNUE/Topham   photo : Y. Feng/PNUE/Topham  
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